Patients «sans peur» terrifiés par l'expérience de panique


Patients «sans peur» terrifiés par l'expérience de panique

Une nouvelle étude décrit comment les patients «sans peur» avec des dommages à l'amygdale ou au «centre de peur» du cerveau ont eu une panique terrifiante dans une expérience d'étouffement, suggérant que d'autres circuits cérébrales qui n'impliquent pas l'amygdale peuvent également produire une réponse à la peur en réaction aux menaces potentielles.

Justin Feinstein, des départements de neurologie et de psychologie de l'Université de l'Iowa aux États-Unis, et ses collègues, écrivent à propos de leurs constatations dans le numéro de 3 février en ligne de Nature Neuroscience .

L'amygdale dans le patient «sans peur»

Pendant des années, SM, une femme de 44 ans, a aidé les chercheurs à étudier l'émotion de la peur. Surnommée «femme sans peur», elle souffre d'un état génétique rare connu sous le nom de maladie d'Urbach-Wiethe qui, dans la fin de l'enfance, a détruit les deux côtés de son amygdale, deux structures de taille d'amande de part et d'autre du cerveau.

La condition signifie qu'elle n'a pas peur des choses qui frappent la peur dans la plupart des gens, comme les serpents, les araignées, les films d'horreur et les attaques au couteau ou au pistolet.

En décembre 2010, Feinstein et ses collègues ont rapporté une étude impliquant SM qui, selon eux, conduirait à des méthodes sûres et non invasives de diminution de l'activité de l'amygdale pour traiter les patients souffrant de syndrome de stress post-traumatique (SSPT).

De nombreuses études sur les animaux ont montré que l'amygdale était crucial pour la réponse à la peur. Certaines études humaines ont également confirmé cela.

Cela a mené à la conviction, avec la preuve du cas de SM, que l'amygdale doit être le seul circuit dans le cerveau qui traite les événements et les déclencheurs qui évoquent les réponses de la peur.

Expérience de sublimation

Un type d'événement qui déclenche la peur et les attaques de panique via le circuit du cerveau amygdale est lorsque l'air inhalé présente des niveaux exceptionnellement élevés de dioxyde de carbone (CO2), signe d'étouffement possible. Le cerveau prend cela parce que l'inhalation de niveaux élevés de CO2, même à des concentrations non létales, augmente l'acidité du sang.

Donc, si l'amygdale est essentiel pour traiter les événements qui mènent à la peur, les personnes atteintes d'amygdalas endommagées ne devraient pas avoir peur en inhalant du CO2.

C'était l'idée que Feinstein et ses collègues voulaient tester: surtout que l'inhalation de CO2 est un déclencheur différent pour détecter des événements externes avec des yeux et des oreilles.

Mais lorsque SM a subi une expérience, où elle portait un masque pour respirer dans de l'air enrichi en 35% de CO2, elle avait une attaque de panique complètement soufflée. Son corps était rigide, sa peau était rougie et ses yeux ouverts.

Les chercheurs ont ensuite répété l'expérience avec deux autres patientes atteintes de la maladie d'Urbach-Wethe et 12 témoins sains.

Les deux patients endommagés par le cerveau ont eu la même réaction que SM, et à la surprise des chercheurs, cela était beaucoup plus fort que la peur et la panique subie par les volontaires sains.

Lorsqu'ils ont été interrogés après l'expérience, les trois patients endommagés par le cerveau ont déclaré avoir peur d'étouffer et de mourir quand ils avaient le masque. SM a déclaré que c'était la première fois qu'elle avait eu peur depuis son enfance.

Feinstein dit dans un rapport de Nature News :

"Les patients ont beaucoup plus de peur et de panique que les témoins".

Amygdale ne peut pas être le seul circuit pour la réponse à la peur

Des études antérieures montrent clairement que l'amygdale joue un rôle important dans le traitement des événements externes, des menaces de l'environnement et dans l'aspect social de l'émotion, comme la reconnaissance des expressions faciales des autres.

Mais Feinstein et ses collègues proposent leurs résultats révèlent que l'amydgala peut ne pas être le seul circuit pour la réponse à la peur, ou pour toutes les réponses de peur. Il peut y avoir un autre circuit pour traiter les événements qui se produisent dans le corps, disent-ils.

Peut-être existe-t-il un circuit avec l'amygdale, pour des événements internes, et un autre sans l'amygdale, pour des événements externes.

Joseph LeDoux, de l'Université de New York, auteur de "The Emotional Brain" et un peu expert sur l'amygdale, n'a pas participé à la recherche. Selon Nature News il dit:

"Cette étude s'ajoute à un nombre croissant de travaux démontrant qu'il existe différents systèmes de réponses aux différents types de menaces".

"Il existe de nombreuses preuves que l'amygdale contribue à des réponses évoquées par les menaces, mais très peu de preuves qu'elles génèrent l'expérience consciente de la peur", ajoute-t-il.

Christian Jarrett, rédacteur en chef du Research Digest Blog pour la British Psychological Society, affirme que l'étude soulève aussi des questions profondes et presque philosophiques:

"Si les patients endommagés par Amgydala habitent habituellement une vie complètement sans peur, comment ont-ils su décrire leurs sentiments pendant l'inhalation comme une peur extrême ou une panique? Peut-on être sûr qu'ils ont vraiment peur de la même façon que le reste d'entre nous??"

Feinstein envisage maintenant de rechercher des circuits cérébrales non-amygdales utilisant des scans cérébraux. Il s'attend à ce qu'ils les trouvent dans le tronc cérébral et le cortex insulaire, une région du cerveau connue pour jouer un rôle dans la conscience corporelle.

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